Unilever-topman Paul Polman treedt terug

, , Leave a comment

Unilever-topman Paul Polman treedt eind december na tien jaar terug als topman van Unilever. Door de Schot Alan Jope wordt hij opgevolgd. In Nederland zal Polman om twee zaken herinnerd worden: de duurzame koers van zijn bedrijf én het debacle rond de dividendbelasting.

Sinds 1985 werkt Jope al bij het bedrijf en werd in het geruchtencircuit al opvolger genoemd. Per 1 januari heeft hij het stokje over bij de levensmiddelen- en wasmiddelgigant. Na zijn aftreden blijft de 62-jarige Polman nog wel even bij het Brits-Nederlandse bedrijf, maakte Unilever zojuist bekend in een persverklaring. Van komend jaar zal hij de eerste zes maanden de 54-jarige Jope bijstaan als adviseur.

Chaotisch

De laatste periode van Polman aan het hoofd van Unilever was chaotisch, met de mislukte samenvoeging van de hoofdkantoren in Londen en Rotterdam als dieptepunt. Daarnaast speelde de discussie over de afschaffing van de dividendbelasting waarin Unilever een sturende rol zou hebben gehad. De verhuizing van het Britse hoofdkantoor naar Rotterdam klapte uiteindelijk en ging de afschaffing van de dividendbelasting in Nederland niet door.

Paul werkte aan een versimpeling van de bedrijfsstructuur waarbij de hoofdzetel in Rotterdam zou komen, maar dat liep stuk op bezwaren van aandeelhouders. Polman sprak afgelopen zaterdag in het AD voor het eerst over de kwesties sinds het verhitte debat in Nederland.

Polman tijdens het interview: “Wij zijn altijd heel transparant geweest, al meer dan tien jaar. We hebben duidelijk tegen het kabinet gezegd: als je ooit wilt dat Unilever met zijn hoofdkantoor naar Nederland komt, kan dat nooit gebeuren met dividendbelasting. Wanneer is dat zei? Altijd. En andere mensen van Unilever ook.”

“Het draaide om de Britse aandeelhouders van Unilever. Die moesten worden warm gemaakt voor de samenvoeging van de twee hoofdkantoren in Rotterdam. Dat was voor hen niet aantrekkelijk, omdat ze dan dividendbelasting zouden moeten gaan betalen. Groot-Brittannië kent die belasting niet.

Nalatenschap

Over zijn nalatenschap was hij in zijn interview met het AD positief, maar de toekomst van zijn planeet beziet hij met zorg. “We zijn verder verwijderd van mijn doelen dan ik had gedacht. De filosofie van Unilever heeft wel gewerkt, maar de problemen in de wereld zijn niet aangepakt. Het klimaatprobleem verergert, het aantal vluchtelingen groeit, de inkomensongelijkheid neemt toe. Ik had liever gezien dat meer bedrijven en overheden hun verantwoordelijkheid hadden genomen.”

Met een gerust hart laat hij het bedrijf achter zich, zegt hij. “Onze resultaten zijn zo goed omdat  duurzaamheid in onze cultuur zit. Het zou stom zijn om daarvan weg te gaan lopen. Maar mijn verantwoordelijkheid reikt verder dan Unilever. Met Unilever zal het goed blijven gaan. Maar wat heb je daaraan als het niet goed gaat met de rest van wereld?”

In het persbericht waarin zijn afscheid wordt aangekondigd, zegt Polman zich in een andere rol te gaan inzetten voor de uitdagingen die de wereld wachten op het gebied van klimaat en sociale verhoudingen.